Tim Declercq kent heel België wel sinds zijn overstap naar Quick-Step Floors, maar vorig jaar maakte ook zijn jongere broer Benjamin (23) zijn debuut als prof onder de vleugels van Walter Planckaert bij Sport Vlaanderen-Baloise. Het werd echter geen zorgeloos seizoen voor de Izegemnaar. Dat moet in 2018 anders. Voor aankomend voorjaar heeft hij alvast 2 koersen met een dikke rode bol aangekruist in zijn agenda.

Je stond vorig jaar als neoprof 2 keer een periode aan de kant met knieproblemen. Hoe staat het daarmee?

Benjamin Declercq: “Eind september ben ik geopereerd geweest aan mijn knie nadat ik een 2e keer hervallen was. Na een lange revalidatie bij de kinesist ben ik voorlopig pijnvrij en is het probleem op dit moment dus van de baan.”

In welke mate heeft dat jouw seizoen geblokkeerd?

Benjamin Declercq: “Na mijn val in de Ronde van Luxemburg, waar de problemen ontstaan zijn, heb ik maar enkele koersen meer kunnen rijden. Op dat moment was ik ook in topconditie, dus mijn knieproblemen konden op geen slechter moment komen. Daarna heb ik in de resterende koersen geen enkele keer in hoogvorm kunnen rijden omdat ik nog aan het opbouwen was. Dus laat ons maar stellen dat ik de 2e helft van het seizoen gemist heb.”

Welke momenten van 2017 blijven jou in positieve zin bij?

Benjamin Declercq: “In mijn 1e koers als prof in de Ronde van Oman werd ik 7e in de 4e rit, tegen mannen als Kristoff en Van Avermaet. Dat had ik totaal niet verwacht. Parijs-Roubaix rijden bij de grote jongens gaf mij echt kippenvel. Spijtig dat een renner van Orica-Scott voor mij viel en mij meesleurde, want op dat moment zat ik nog in een goeie positie. Maar met pech moet je natuurlijk altijd rekening houden in de Hel. Daarnaast was de 2e etappe in de Baloise Belgium Tour ook een mooie opsteker. Na de Kemmelberg zat ik in een selecte kopgroep met onder meer Gilbert en Naesen en werd ik 11e. Daarnaast haalde ik nog ereplaatsen in de proloog van de Ronde van Luxemburg (7e) en Dwars door het Hageland (9e).”

Je staat nu iets lichter dan vorig jaar dezelfde periode. Bewust?

Benjamin Declercq: “Ik ben niet doelbewust vermagerd, nee. Van nature uit kan ik veel eten zonder te verdikken. Het is zaak om geen spiermassa te verliezen als ik afval.”

In een krant noem je E3 en Brabantse Pijl koersen die voor jou gemaakt zijn. Waarom precies die? En sta je als coureur ver genoeg om daar komend voorjaar al een rol van betekenis te spelen?

Benjamin Declercq: “Zowel E3 als Brabantse Pijl zijn explosieve koersen met nog niet al te veel kilometers, want voorlopig kom ik als renner nog tekort in die koersen van 260km. Daarnaast zitten er in die koersen ook veel hellingen die vaak in mijn trainingsparcours zitten en die mij ook goed liggen. Een rol van betekenis zal er hoogstwaarschijnlijk nog niet inzitten, maar ik hoop toch om mij in beide koersen te kunnen tonen. Liever eens proberen meegaan in de vroege finale dan een nietszeggende uitslag.”

Krijg je soms nog tips van je broer Tim, of zie je hem niet zo vaak meer sinds hij voor Quick-Step Floors rijdt?

Benjamin Declercq: “Ik zie en hoor mijn broer nog dagelijks. Hij maakt ook mijn trainingsschema’s als ik niet met de ploeg weg ben. Hij heeft veel kennis, zowel op vlak van wetenschap als op vlak van ervaring. Het kan dus zeker geen kwaad om nog eens raad te vragen voor bepaalde koersen of trainingsmethodes.”

Fotomateriaal: Tim De Waele / Getty Images.