Met meerdere ritzeges in Giro en Vuelta en in kleinere rittenwedstrijden bewees Nacer Bouhanni al dat hij 1 van ‘s werelds beste sprinters is. 2017 was een moeilijk jaar voor zijn ploeg Cofidis en voor de Fransman die ‘maar’ 6 keer won en sukkelde met een beschadigde oogzenuw na een val in de Tour de Yorkshire. Dit jaar wil de Franse sprinter verlost van alle problemen en onder de vleugels van de nieuwe manager, oudgediende Cédric Vasseur, opnieuw schitteren.

Foto: Team Cofidis.

2017 was geen te best jaar voor de Franse procontinentale ploeg Cofidis en daardoor werd manager Yves Sanquer bedankt voor bewezen diensten. Zijn plaats werd ingevuld door oud-wielrenner Cédric Vasseur, die in het verleden zelf voor de ploeg reed. “Doordat Nacer vorig jaar een moeilijk jaar had, sloeg dat over op heel de ploeg”, zegt Vasseur. “Hij was de enige kopman en moest als enige die druk van de ploeg dragen. Dit jaar willen we de druk over meerdere personen spreiden. We trokken onder meer de Spaanse kampioen Jesús Herrada aan. Hij moet op glooiende wegen meedoen voor de ritzeges. Door meerdere kopmannen te benoemen, wil ik ervoor zorgen dat overwinningen elkaar sneller opvolgen. Die positieve sfeer moet ook op de andere renners overslaan en hen inspireren. In 2018 is het als ploeg ons doel om een grote klassieker te winnen en na 9 jaar nog eens een rit in de Tour”, geeft Vasseur toe.

Le maillot jaune

Dankzij Vasseur waait er in de ploeg een nieuwe verfrissende wind. Toch blijft Nacer Bouhanni het uitgangsbord van Team Cofidis. “Hij is de ster van de ploeg, zo simpel is het. Hij heeft een formidabel palmares, de belangrijkste overwinning in zijn carrière zal echter de volgende zijn.” Zo kondigde ploegleider Roberto Damiani de Franse sprinter aan op de ploegvoorstelling. Cofidis heeft dit jaar met winst in een grote klassieker en een ritzege in de Tour 2 grote doelstellingen en daarvoor wordt er natuurlijk gerekend op hun Franse goudhaantje. “2017 was een moeilijk jaar voor mij en ik ben blij dat alle problemen achter de rug zijn”, zuchtte Bouhanni zelf. “Ik heb een goede voorbereiding gehad en nu wil ik me vooral opnieuw bewijzen. Ik wil snel winnen om de druk van de ketel te halen.”

Op 6 februari begint Bouhanni zijn seizoen in de Ronde van Dubai, waar hij voor het eerst kan rekenen op zijn nieuwe sprintloods, West-Vlaming Bert Van Lerberghe. Daarna trekken ze samen naar de Ronde van Oman om vervolgens ook op 4 maart aan de start te verschijnen van Parijs-Nice. Daar zal Bouhanni de laatste hand leggen aan zijn voorbereiding op zijn 1e grote doel: Milaan- Sanremo. “De voorbije 3 jaar eindigde ik er telkens in de top 10, dus het is zeker een wedstrijd die me ligt. Door de aard van de koers is het echter moeilijk om je erop voor te bereiden. Ik zal aan de start staan met een sterke ploeg rond mij en ga vol voor een dagzege”, gaat Bouhanni verder. Nadien werkt de geboren Vogees toe naar zijn 2e grote doel en dat is de Tour de France, waar hij verrassend genoeg nog niet kon winnen. “Nacer zal dit jaar een rit winnen, schrijf dat maar op”, komt Cédric Vasseur zelfverzekerd tussen. “De 1e rit zal normaal eindigden op een massasprint, dus wie weet is er zelfs meer mogelijk voor hem”, besluit hij met een knipoog.